Freedom of Information Act (FOIA)

On today's episode: What exactly is the Freedom of Information Act, better known as FOIA? Can anybody use it to get their hands on... any public documents? What kind of government secrets have come to light as a result of FOIA? We talk shop with Jason Leopold, a senior investigative reporter for Buzzfeed News. .

Have a civics question you want answered? Let us know in the form below and we'll try to answer it!


Nick Capodice: [00:00:08] This  is  Civics  101,  I'm  Nick  Capodice. .

Hannah McCarthy: [00:00:10] And  I'm  Hannah  McCarthy  and  today  we're  talking  FOIA.  .

Nick Capodice: [00:00:13] Now  Hannah,  you  went  to  journalism  school. .

Hannah McCarthy: [00:00:15] I  did  indeed  go  to J-school. .

Nick Capodice: [00:00:17] FOIA  is  something  that  if  you're  not  a  journalist  does  not  probably  feature  into  your  everyday  life.  But  if  you're  a  journalist  it  does? .

Hannah McCarthy: [00:00:24] I  Think  it  does  if  you're  a  certain  kind  of  journalist.  Do  you  know  what  FOIA  stands  for? 

Nick Capodice: [00:00:27] I  Believe  it  stands  for  freedom  of  information  act. .

Hannah McCarthy: [00:00:30] Yes.  Basically  it  allows  you  to  access  federal  documents,  public  documents.

Nick Capodice: [00:00:36] Can  anybody  do  it?

Hannah McCarthy: [00:00:45] Yeah  anybody  can  do  it...  You  want  to  do  it? .

Nick Capodice: [00:00:40] Yeah  let's  do  it...  Okay  government  agency,  let's  do  ATF. .

Hannah McCarthy: [00:00:49] So  this  is  easy  right.  We're  on  FOIA  dot  gov,  F-O-I-A  dot  gov.  So  whose  email  should  we  request? .

Nick Capodice: [00:00:57] Who's  the  head  of  the  ATF...Oh  Here  it  is.  Click  the  button  Hannah...  Success!  "Your  FOIA  request  has  been  created  and  is  being  sent  to  the  Bureau  of  Alcohol  Tobacco  Firearms  and  Explosives."

Hannah McCarthy: [00:01:09] So  we're  going  to  hear  back  in  the  coming  weeks,  all  right.  All  right. .

Nick Capodice: [00:01:14] So  who  we  going  to  talk  to  today  about  FOIA? 

Hannah McCarthy: [00:01:17] Today  Is  Jason  Leopold.  He  is  an  investigative  reporter  for  BuzzFeed,  and  I  hear  he's  like  the  king  of  FOIA.

Nick Capodice: [00:01:25] Oh  I  can't  wait...

Nick Capodice: [00:01:31] Do  you  have  sort  of  a  rough  estimate  of  how  many  FOIA's  you've  done  in  your  time?

Jason Leopold: [00:01:35] Yeah  I'm  at  up  to  a  little  over  3500.  Yeah  it's  a  lot  that's  over  the  course  of  let's  see  about  nine  years.  I've  sued  the  government  about  more  than  50  times. .

Hannah McCarthy: [00:01:50] Can  We  just  start  by  asking  what  the  purpose  of  the  Freedom  of  Information  Act  is? 

Jason Leopold: [00:01:57] Sure.  The  Freedom  of  Information  Act  is  now  a  more  than  half  century  old  law  that  allows  anyone  anywhere  in  the  world  to  petition  the  U.S.  government  various  U.S.  government  agencies  for  documents.  It's  essentially  just  to  keep  a  check  on  the  federal  government  on  what's  going  on  behind  the  scenes.  What's  great  about  the  Freedom  of  Information  Act  is  that  you  can  ask  these  federal  government  agencies  for  any  type  of  record.  They  don't  have  to  give  it  to  you.  But  you  get  to  ask  for  it  and  to  they  have  to  justify  the  withholding  of  some  of  these  records  if  they  decide  not  to  give  it  up  to  the  requester. .

Nick Capodice: [00:02:41] Is  there  one  big  FOIA  office  or  does  every  agency  have  their  own  FOIA  office?

Jason Leopold: [00:02:45] Every  Government  agency  has  its  own  FOIA  office  correct.

Hannah McCarthy: [00:02:49] So  Who  in  the  government  can  be  FOIA'd  and  who  cannot  be  FOIA'd? 

Jason Leopold: [00:02:54] You  Can  pretty  much  FOIA  everyone  who  works  for  the  government.  I  mean  every  agency  will  try  to  get  away  with  you  know  redacting  the  names  of  certain  people.  The  White  House  is  exempt  from  FOIA.  Congress  is  exempt  from  FOIA.  At  The  NSA  and  the  CIA,  there's  something  known  as  the  NSA  Act  and  the  CIA  act  and  that  is  essentially  what  that  means  is  that  those  agencies  are  virtually  exempt  from  FOIA  because  everything  that  they  do  is  classified. .

Hannah McCarthy: [00:03:20] What  is  the  process  on  the  government  side  when  somebody  submits  a  FOIA  request.  What  do  they  do  next?

Jason Leopold: [00:03:27] It's  a  good  question  and  it  was  difficult  to  tell  exactly  what  happens  and  so  it  wasn't  until  I  filed  a  what  I  like  to  refer  to  as  a  meta-FOIA  which  is  filing  for  the  processing  notes.  So  I  wanted  to  know  what  happens  after  you  receive  my  FOIA  request.  And  what  happens  is  is  that  the  you  know  the  analyst  gets  the  FOI  request  they  send  it  out  to  the  appropriate  --  First  they  try  to  interpret  it  right.  They'll  try  to  interpret  and  that  can  be  kind  of  dangerous  if  your  request  is  not  crafted  clearly.  They  will  try  to  figure  out  what  exactly  it  is  you  want  where  those  records  would  be  stored.  Once  they  retrieved  the  records  then  they  have  to  then  review  those  records  to  determine  you  know  if  there's  any  classified  information  or  any  information  that  should  remain  private. .

Nick Capodice: [00:04:17] So  The  burden  of  proof  is  on  the  government  agency  to  prove  that  what  they  would  release  would  endanger  the  nation  as  opposed  to  you  having  to  prove  that? .

Jason Leopold: [00:04:25] It's  essentially  not  the  burden  of  proof  they  can  simply  just  say  it.  The  government  agency  can  say  this  will  interfere  with  law  enforcement  proceedings.  This  will  reveal  sources  and  methods  and  they  don't  have  to  say  anything  else  but  the  requester  can  then  file  an  appeal.  There  is  a  process  by  which  you  know  you  can  go  through  various  steps  you  can  appeal  you  can  you  go  through  the  appeals  you  can  tell  that  the  agency  I  want  you  to  do  another  search  you  know  or  you're  providing  them  with  additional  information  and  essentially  trying  to  get  them  to  ultimately  to  release  those  records. 

[00:04:59] A  real  incident  that  happened  this  week  is  I  got  a  release  of  documents  from  the  Secret  Service  and  in  the  disclosure  letter  the  Secret  Service  said  based  on  your  appeal  we  did  another  search  and  we  found  234  pages  of  additional  documents.  So  it's  a  tedious  process.  I  mean  all  of  these  steps  by  which  a  requester  has  to  take  to  try  and  pry  loose  records  to  keep  a  check  on  the  government  on  actual  government  activity  is  incredibly  difficult  and  painstaking. .

Nick Capodice: [00:05:36] So  Do  you  think  that  the  process  is  sort  of  Byzantine  and  labyrinthine  by  design  as  a  method  to  discourage  people  from  submitting  FOIA?

Jason Leopold: [00:05:45] I  don't  believe  that  you  know  that  any  of  these  agencies  or  any  of  the  people  that  are  involved  in  the  in  the  crafting  of  the  law  were  conscious  of  like  hey  let's  make  it  really  difficult  you  know  to  do  this.  I  do  think  however  one  way  in  which  agencies  on  the  state  level  and  on  the  federal  level  do  make  it  difficult  is  through  fees.  A  real  example  of  that  is  during  the  during  the  protests  in  Ferguson  following  the  shooting  death  of  the  African-American  teenager  Michael  Brown.  I  filed  a  request  with  the  with  police  and  with  local  government  officials  for  e-mails  and  other  records  about  their  discussions  about  Michael  Brown.  And  they  told  me  that  it  would  even  before  they  could  conduct  a  search  I  had  to  give  them  a  deposit  of  about  25  hundred  dollars.  And  we  called  their  bluff  we  said  okay  we'll  give  it  to  you.  We  give  them  twenty  five  hundred  dollars.  They  turned  over  nine,  eight  or  nine  e-mails. 

[00:06:40] You  know  they  didn't  give  me  change  from  that  but  from  that  you  know  from  that  they  justified  why  those  eight  or  nine  e-mails  cause  you  know  cost  that  much  money  so  most  people  just  don't  pay  it.  And  in  some  instances  journalists  you  know  because  this  is  such  a  tedious  process  throw  up  their  hands  and  say  I'm  not  going  to  be  bothered  with  it. .

Hannah McCarthy: [00:06:59] OK  We've  got  to  take  a  quick  break  but  then  we'll  be  back  to  continue  our  conversation  with  Jason  Leopold. .

Nick Capodice: [00:07:13] We're  Back  and  we're  talking  with  Jason  Leopold  investigative  reporter  at  BuzzFeed  News  about  FOIA. .

Hannah McCarthy: [00:07:18] Yeah  so  we  went  onto  FOIA  dot  gov  and  we  submitted  a  FOIA  request  as  we  mentioned.  So  what  we  did  is  we  said  we  want  and  you  can  tell  us  whether  or  not  we  went  about  this  entirely  the  wrong  way  we  wanted  the  deputy  director  of  the  ATF,  Thomas  Branden's,  any  emails  of  his  containing  the  words  New  Hampshire  and  Hennesy. .

Jason Leopold: [00:07:38] Okay  Yeah.  No  that's  great.  Did  you  give  a  timeframe? .

Nick Capodice: [00:07:41] No  We  didn't.  We  didn't  know  what  we're  doing. .

Jason Leopold: [00:07:44] Yeah.  Yeah.  So  normally  putting  or  trying  to  put  in  a  time  frame  is  a  good  way  to  simply  speed  up  the  process  and  that  is  really  key  when  it  comes  to  FOIA  is  that  there  is  a  backlog  and  the  reason  that  there's  a  backlog  obviously  is  that  you  have  a  lot  of  people  filing  requests  not  just  journalists.  And  to  be  clear  journalists  make  up  a  sliver  of  the  hundreds  of  thousands  of  requests  that  are  filed  each  year.  Most  of  those  requests  come  from  commercial  requesters  people  who  take  these  documents  and  resell  them.  You  know  it  could  be  law  firms  corporations  looking  for  info  on  their  competitors.  Journalists  are  truly  just  a  sliver  of  you  know  of  the  requests  that  go  in. 

Nick Capodice: [00:08:30] Could  you  give  me  a  hypothetical  of  one  of  those  corporate  interests--  What  kind  of  thing  would  a  corporation  FOIA  for  profit? 

Jason Leopold: [00:08:39] It  Could  be  information  on  say  S.E.C.  investigations.  The  FCC  actually  gets  a  lot  of  requests  from  people  who  are  looking  for  info  on  other  businesses  investigations  and  reselling  it.  Essentially  it's  it's  become  it's  own  business  in  a  way  for  you  know  for  some  for  some  investigators  researchers  who  will  simply  sell  this  to  you  know  other  corporations  sell  this  information  on  there  you  know  maybe  it's  their  competitors  maybe  it's  on  you  know  the  USDA  the  FDA  often  get  requests  from  commercial  requesters  as  well.  It  really  could  be  about  anything. .

Hannah McCarthy: [00:09:16] Now  I'm  very  curious.  Of  course  these  governmental  entities  are  law  bound  to  provide  information.  Ostensibly  Yes.  Do  you  have  any  sense  as  to  whether  or  not  a  commercial  entity  who  FOIAs  something  may  be  more  likely  to  get  that  in  a  timely  manner  than  somebody  who's  going  to  take  that  information  and  give  it  to  the  public. .

Jason Leopold: [00:09:43] It's  a  good  question.  No  I'm  pretty  confident  that  that  journalists  are  going  to  get  probably  some  precedent.  And  here's  why:  you  can  ask  for  expedited  treatment  of  your  request.  Meaning  that  you  know  dear  agency  I  want  to  get  to  the  top  of  the  pile  and  here's  why  I  have.  There  is  an  urgent  need  to  inform  the  public  about  actual  government  activity.  Commercial  requesters  can't  really  do  that.  They  can't  ask  for  that  because  there's  no  there's  no  one  for  them  to  inform.  No. 

Nick Capodice: [00:10:16] I  pretended  like  I  knew  what  you  were  talking  about--  can  you  explain  to  me  why  you  laughed  when  we  said  that  government  agencies  are  law  bound  to  respond  to  these  requests? .

Jason Leopold: [00:10:24] Because  they  never  ever  adhere  to  the  law  and  the  law  meaning  the  Freedom  of  Information  Act.  Essentially  states  that  you  know  follow  the  law.  Release  these  records.  But  there's  no  deterrent  if  they  don't.  Right.  Nobody's  going  to  be  prosecuted.  Nobody's  going  to  be  fine.  Nobody's  going  to  jail.  So  they  don't  have  to  and  they  don't.  And  you  know  some  of  the  agencies  that  are  so  notorious  for  in  my  personal  opinion  obstructing  the  law  when  it  comes  to  FOIA,  you  know  the  FBI...  The  FBI...  And  the  FBI. .

Nick Capodice: [00:11:01] Why  Is  it  so  important  though  why  is  government  transparency  so  important  to  our  democracy? .

Jason Leopold: [00:11:08] I  can  hold  up  a  number  of  stories  that  I  have  written  as  a  result  of,  thankfully  as  a  result  of  some  of  the  documents  leaked  that  I've  obtained  by  FOIA  you  know  for  example  behind  the  scenes  look  at  how  the  CIA  obtained  the  authority  to  assassinate  a  U.S.  citizen  abroad.  If  you  want  to  see  what  was  happening  behind  the  scenes  at  Guantanamo  which  was  how  detainees  are  treated  how  they're  force  fed  how  their  conditions  of  their  confinement.  It  was  thanks  to  the  Freedom  of  Information  Act.  Prior  to  that  you  know  this  information  was  classified.  How  the  Department  of  Homeland  Security  placed  agents  secretly  into  protests  in  Baltimore  after  the  death  of  Freddie  Gray.  That  was  thanks  to  you  know  the  Freedom  of  Information  Act.  Perhaps  most  notoriously,  it  was  my  Freedom  of  Information  Act  that  forced  the  release  of  Hillary  Clinton's  e-mails--

Hannah McCarthy: [00:12:04] That's  a  big  deal  Jason.

Nick Capodice: [00:12:06] That  was  you?

Jason Leopold: [00:12:07] That  was  me.  Did  you  guys  not  know  that?  Yeah.  Yeah.  That  was  me.  In  2014  November  2014  I  filed  a  Freedom  of  Information  Act  at  the  Department  of  State  requesting  all  of  Hillary  Clinton's  emails  and  other  records  and  I  did  so  because  it  became  clear  that  she  was  going  to  be  the  you  know  the  Democratic  front  runner  for  president.  And  I  felt  that  it  was  important  to  provide  the  public  with  information  about  how  our  nation's  top  diplomat  conducted  foreign  policy.  Unfortunately  the  scandal  over  the  use  of  a  private  e-mail  server  obscured  that.  And  as  such  you  know  never  really  had  that  opportunity  to  show  what  was  in  the  e-mails  and  why  they  were  so  substantive  and  important. .

Nick Capodice: [00:12:56] You're  quite  a  navigator  of  the  FOIA  process.  Do  you  think  that  it  could  be  better.  Do  you  think  that  there's  a  better  way?  Or  do  you  like  this  process?

Jason Leopold: [00:13:05] Oh  there's  always  a  better  way.  You  know  the  better  way  would  be  to  streamline  the  process  right.  It  would  be  to  hire  more  people  you  know  who  could  work  at  these  agencies  processing  these  these  requests.  Another  better  way  is  when  you  want  to  send  a  FOIA  request  to  the  CIA  that  you  don't  have  to  send  it  via  fax.  You  know  the  CIA  you  can  either  mail  it  or  send  it  via  a  fax  now.  Fax  machine!  Sometimes,  by  the  way  their  fax  machine  is  broken  and  you're  stuck  literally  finding  a  stamp  and  mailing  it. 

[00:13:42] So  with  some  of  these  agencies  it's  a  matter  of  just  bringing  them  into  the  21st  century  and  saying  accept  this  request  via  e-mail  process  it  that  way. .

Nick Capodice: [00:13:52] Is  there  anything  that  you  want  the  world  to  know  about  FOIA  that  maybe  we  don't  already?

Jason Leopold: [00:13:57] FOIA  is  an  incredibly  powerful  tool.  It  is  the  way  in  which  we  can  keep  government  agencies  you  know  on  their  toes  and  let  them  know  that  there  is  a  check  on  their  power.  And  I  think  that  more  journalists  more  members  of  the  public  should  utilize  it.  And  it's  critical  to  an  informed  democracy.  That's  my  soapbox  speech  about  it.



Made possible in part by the Corporation for Public Broadcasting.

Subcribe to Civics 101 on Apple Podcasts, Stitcher, or wherever you get your favorite audio.

This podcast is a production of New Hampshire Public Radio.